Fin du soutien américain à la guerre au Yémen : un cadeau en or à l’Iran?

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A handout photo made available by the Iranian Army office on January 6, 2021, shows the launching of a drone carrying a missile, during a military drill at an undisclosed location in central Iran. (Photo by – / Iranian Army office / AFP)

Le conseiller américain à la sécurité nationale, Jake Sullivan, a déclaré que les États-Unis annonceraient la fin du soutien aux opérations offensives au Yémen.

Par SETH J. FRANTZMAN   4 FÉVRIER 2021 20:22

Un partisan houthi regarde porter une arme lors d'un rassemblement à Sanaa, au Yémen, le 2 avril 2020 (crédit photo: REUTERS / MOHAMED AL-SAYAGHI)

Un partisan houthi regarde l’objectif, alors qu’il porte une arme lors d’un rassemblement à Sanaa, au Yémen, le 2 avril 2020 (crédit photo: REUTERS / MOHAMED AL-SAYAGHI)

Il y a deux semaines, un article de Newsweek affirmait que l’Iran avait positionné des «drones suicides» au Yémen. Des photos satellites ostensiblement juteuses montraient une forme triangulaire, ou peut-être une simple tache, censée être un «Shahed-136 iranien», un drone dont personne n’avait jamais entendu parler auparavant. La nouvelle a éclaté alors que l’équipe de Biden faisait ses valises pour emménager à la Maison Blanche et que les principaux rendez-vous administratifs de Biden étaient en cours d’examen. En tête de liste des évolutions de la politique étrangère américaine: un bilan des ventes de drones et d’avions aux Emirats Arabes Unis et la fin du soutien aux opérations «offensives» de l’Arabie saoudite au Yémen.

Aujourd’hui, le conseiller américain à la sécurité nationale Jake Sullivan a déclaré que les États-Unis annonceraient la fin du soutien aux opérations offensives au Yémen. Dans quelle mesure cela importe-t-il? L’Iran, qui soutient les Houthis, croira-t-il qu’il a gagné au Yémen? Cela pourrait-il conduire à une déstabilisation ou, au contraire, cela aidera-t-il le Yémen à se relever?

Pour comprendre comment nous sommes arrivés jusqu’à ce point, nous devons remonter à 2015. Cette année-là, les rebelles houthis et l’ancien dirigeant yéménite, Ali Saleh, ont menacé de prendre le port stratégique d’Aden. L’Arabie saoudite est intervenue, menant un groupe de pays, dont les Émirats arabes unis, qui sont parvenus à arrêter la prise de contrôle des Houthis. L’Iran était également impliqué dans le soutien des Houthis. Bientôt, la guerre a pris de nouvelles dimensions avec les Houthis, repoussés dans les montagnes et l’Iran a commencé à expédier de nouvelles technologies de drones et de missiles aux Houthis.

En 2016, des missiles anti-navires ont été tirés sur un navire saoudien en mer Rouge et en décembre 2017, les Houthis ciblaient Riyad avec des missiles balistiques. L’ambassadeur américain auprès de l’ONU, Nikki Haley, a exposé un missile balistique que l’Iran avait fourni au Yémen en décembre 2017.

Alors que le conflit prenait des proportions plus importantes, l’administration Trump commençait à soutenir davantage l’Arabie saoudite. Les drones américains ont survolé le Yémen et les États-Unis ont soutenu les défenses aériennes de l’Arabie saoudite. Trump a poussé l’Arabie saoudite à acheter des milliards d’articles militaires américains. Il s’est également rendu en Arabie saoudite pour une grande conférence islamique et arabe. Peu de temps après, l’Arabie saoudite a rompu ses liens avec le Qatar aux côtés de l’Égypte, de Bahreïn et des Émirats arabes unis, principaux alliés de Riyad.

Le Qatar, utilisant sa puissante branche médiatique et son influence en Occident, a critiqué le rôle de l’Arabie saoudite au Yémen en 2018 et 2019 et peu de temps après, en 2020, des rapports ont accusés le Qatar de son implication dans le soutien aux Houthis. L’Iran a, de plus en plus, envoyé des experts en drones dans les zones contrôlées par les Houthis pour les aider à lancer des missiles, con1stituer une défense aérienne et des drones. Des drones, tels que l’UAV vagabond (ou drone-suicide) Qasef, ont frappé l’Arabie saoudite en 2019.

À l’automne 2020, les calculs avaient changé. Les Houthis ciblaient toujours Riyad, mais à un rythme réduit. Les Émirats arabes unis, après diverses entreprises au Yémen et traitant avec les séparatistes à Aden, avaient réduit leur rôle. L’Arabie saoudite et le Qatar ont rafistolé les choses en janvier dernier. L’administration entrante de Biden a probablement joué un rôle dans ce changement de calcul.

L’Arabie saoudite savait que beaucoup de ses proches faisaient aussi partie de ses détracteurs. La rupture des États-Unis avec l’Arabie saoudite est intéressante, car il y a à peine dix ans, les responsables américains et les médias traditionnels étaient tous solidaires de Riyad

La crise du Qatar a conduit à un gouffre majeur alors que le Qatar alimentait les rapports anti-saoudiens et visait particulièrement le prince héritier Mohammed ben Salmane. Le prince héritier avait pris de l’importance en 2015 et son rôle est lié à diverses questions qui ont suscité la controverse. L’Arabie saoudite, par exemple, a été accusée d’avoir raflé des fonctionnaires corrompus qui avaient eu des contacts en Occident en 2017, obligé Saad Hariri à démissionner lors d’un séjour à Riyad en novembre 2017, et il est accusé d’avoir fait tuer un initié frère musulman, le journaliste Jamal Khashoggi à Istanbul en 2018. Le La guerre au Yémen n’était qu’une autre ligne de mire pour ces campagnes de critique.

Maintenant que les États-Unis indiquent la fin du soutien aux opérations offensives, il est clair que l’Arabie saoudite a eu le temps de voir les choses venir. Riyad sait que les États-Unis allaient revoir leur soutien. Les États-Unis soutiendront toujours l’Arabie saoudite pour qu’elle se défende contre les attaques de drones et de missiles soutenues par l’Iran. Ayant mis fin à la crise au Qatar, l’Arabie saoudite peut également se concentrer sur le renforcement de ses défenses et de son image publique par rapport à la question du Yémen, mais on ne sait pas ce que Riyad espère accomplir à long terme. 

S’agit-il de déboucher sur un Yémen divisé ou sur un accord pour mettre fin aux hostilités? L’Iran sera-t-il amené à la table des négociations de paix (au Yémen)? Fin décembre, il est apparu qu’une roquette fabriquée par l’Iran et envoyée par des Houthis a visé l’aéroport d’Aden où se trouvait le dirigeant yéménite Abd-Rabbu Mansour Hadi. C’était un message adressé à Riyad selon lequel les Houthis peuvent frapper n’importe où.

Le Yémen a été divisé pendant une grande partie du siècle dernier. Ses récentes fractures ne sont donc ni nouvelles, ni uniques. Il y avait autrefois le nord et le sud du Yémen, les forces royalistes, soutenues par l’Arabie saoudite et aussi le régime Nasser en Égypte soutenant ses forces pro-républicaines. Le gaz toxique a été utilisé en 1963. L’armée de Gamal Abdel Nasser a probablement été affaiblie en 1967 lorsqu’elle s’est affrontée contre Israël en raison de son implication, semblable à celle des Américains au Vietnam, mais dans son cas, au Yémen.

L’implication de l’Arabie saoudite n’est donc pas quelque chose de nouveau. Cela fait partie de l’histoire. Le Yémen a également un passé troublant avec l’extrémisme. Des hommes comme Anwar Awlaki (Al Qaïda de la Péninsule Arabique) étaient basés au Yémen et les États-Unis ont utilisé des frappes de drones pour éliminer les extrémistes là-bas pendant près de deux décennies, sur ordre express d’Obama. L’USS Cole a été bombardé au large des côtes du Yémen en octobre 2000.2 Cela cadre la réalité de l’implication américaine et saoudienne et du rôle de l’Iran. 

Le fait que les États-Unis cessent de soutenir les opérations offensives de Riyad est un nouveau chapitre du conflit. Cela peut signaler à l’Iran que Téhéran a maintenant un avantage. Téhéran a utilisé le Yémen comme terrain d’essai pour des armes avancées dont beaucoup aimeraient aussi cibler Israël. Qasem Soleimani, chef de la Force Qods du CGRI, qui a été tué par les États-Unis sous l’administration Trump, était également impliqué au Yémen. Il a peut-être ordonné le meurtre d’Abdullah Saleh en 2017.

En fin de compte, cependant, beaucoup d’éléments restent un mystère sur la question de savoir si l’Iran pourrait utiliser le Yémen pour cibler Israël. Les récits plausibles d’un nouveau drone et d’autres armes faisant l’objet d’un trafic vers le Yémen sont importantes. On pense qu’il y avait des menaces croissantes en 2019, au cours des mêmes années durant lesquelles l’Iran a déplacé des missiles balistiques en Irak (prise en étau d’Israël et des pays du Golfe).

L’Iran a également répandu des thèses du complot sur les liens israéliens avec les Émirats arabes unis impliquant le Yémen, y compris la Press TV iranienne accusant Israël de «voler» des ressources à une île appelée Socotra au large des côtes. Comme beaucoup de choses au Yémen, ces histoires sont plus de l’ordre de la rumeur que de la réalité et sont utilisées pour discréditer divers gouvernements à travers le prisme de la guerre au Yémen.

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